Nuestros héroes de la “Google Science Fair”

Hace algunos meses, comentaba por aquí lo olvidados que tenemos a muchos de los héroes y campeones anónimos de este país, como Iván Hervías Rodríguez, Marcos Ochoa, y Sergio Pascual. Hace poco me ha llegado un enlace (gracias, Javier) a un vídeo donde los propios autores explican su trabajo:

Para que luego digan que en España no hay madera para grandes científicos. Lo que no hay son medios, voluntad, proyección o reconocimiento social. Y últimamente no sólo no hay nada de eso, además hay un sabotaje salvaje por parte del gobierno a toda la infraestructura de I+D (aunque para ser sincero, ¿qué no está siendo saboteado por estos mangantes?), que básicamente va a ser desmantelada.

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Y siguen los despropósitos con la ciencia española

Sin duda, los políticos españoles están convencidos de que es hora de desmantelar la investigación científica de España. Si no, no se explican no sólo los recortes, si no la actitud que existe hacia la ciencia.

La última gota ha caído al anunciarse cómo se repartiría el dinero asignado a los proyectos: ~10% el primer año, ~40% el segundo, ~30% el tercero, y ¡sopresa! el ~20% para el cuarto año. Ahora veámoslo en perspectiva:

– Los proyectos tienen 3 años de duración, al cabo de los cuales no se podrá gastar más dinero. Ese 20% queda sujeto, pues, a que se solicite una extensión del periodo de gastos del proyecto… lo que puede ser concedido o no. Vamos, que se han comido un 20% por la cara.

– El primer año sólo se da un 10% lo cual es un despropósito, pues el primer año es cuando se compra equipo y se contrata personal, principalmente posdocs. Sin estos posdocs, los grupos de investigación pueden verse reducidos en número y eficiencia, drásticamente. Ahora todos estos posdoctorandos se vana  encontrar sin trabajo en ningún proyecto científico español que empiece y se van a ver obligados a una de 3:

1) estar un año trabajando gratis en investigación, con la esperanza de que el dinero del segundo año llegue puntualmente y puedan ser contratados. Mientras, pues vivirán de lo que puedan o de trabajar como camareros.

2) Emigrar, y trabajar en el extranjero, muy probablemente para quedarse allí, pues las oportunidades y la consideración son enormemente superiores a las que hay en España.

3) Abandonar la carrera científica.

– Del dinero del proyecto, una parte se la queda para gastos generales la institución en las que está sito el grupo de investigación. Es decir, que este año, por si universidades e institucioens de I+D no estaban ya en una situación crítica, además no van a tener una parte importante sus ingresos por proyectos.

¿Nuestros políticos no son conscientes del daño que se está haciendo a largo plazo? No lo creo. Más bien me parece que les da igual, o incluso les parece bien. Menos científicos en España para ellos significa menos gente protestando porque no se invierte en ciencia.

¿Cuánto se ahorra para el primer año con ésto? ¿50-100 millones?  Puede sonar mucha cantidad, pero si se compara con otros gastos del estado, es un gasto pequeño, pero crítico, pues asegura la continuidad de los proyectos, el trabajo de los posdocs y ayuda a las maltrechas instituciones. ¿Es de verdad tanto dinero? ¿cuánto han costado las absurdas e inútiles obras públicas (aeropuerto de castellón)? ¿cuánto han robado esos mangantes?

Veremos si antes de un año la noticia no es que el CSIC se cierra. Veremos si yo puedo acabar mi tesis. Veremos si mi universidad no se declara en bancarrota. Veremos cual es la siguiente jugada de esta casta de ladrones y sin vergüenzas…

Veremos si no acabo así más o menos:

Los héroes españoles

Estos días que tan agitado está todo con los Juegos olímpicos y nuestros campeones en ellos, querría dedicar unas líneas a los otros héroes españoles. Héroes reconocidos en un importante evento internacional, pero a los que no se ha dedicado a penas atención.

Estos héroes que menciono tienen de 15 a 16 años. Tres chavales de Logroño que con un proyecto de 4 años han ganado recientemente la Feria de Ciencias de Google (Google Science Fair) en la categoría correspondiente a su intervalo de edad. La noticia completa, aquí.

Párense a pensar: tres chavales que llevan 4 años haciendo un estudio de la vida microbiana del agua dulce… desde los 12 años. ¿qué reconocimiento van a obtener en su propio país por su genio y su trabajo? Un trabajo que ha sido merecedor del premio por encima de otros cientos de trabajos llegados de medio mundo. Si eso no es heroismo, no sé qué puede ser.

Creo que cuando en deportes alguien consigue algo así, se suele anunciar en grandes titulares y les reciben los mandamases de turno, deseosos de tener fotos junto con los jóvenes triunfadores, a ver si se les pega algo de su popularidad.

Y así estamos aquí. Los héroes, el modelo a seguir para los chavales son los héroes del deporte, futbolistas e incluso no futbolistas. A nadie se le ocurre que tal vez sería útil para el futuro del país que los chavales entendieran que además de esos héroes, hay otros, héroes de lo intelectual y héroes de la ciencia.

Si al menos realmente fuéramos tan buenos en deportes como nos creemos. Si fuéramos de verdad los nº 1 del deporte, aún lo entendería. Pero ni eso. Por ejemplo, Francia tiene las mismas Copas del Mundo de fútbol que España, 1. Pero ellos tienen a 64 laureados con el Nobel. España tiene 8. Italia tiene 4 Copas del Mundo de fútbol y a 19 laureados con el Nóbel, frente a 1 copa de España y sus 8 Nobel. Y al menos podemos decir que tenemos más Copas del Mundo de fútbol que EE.UU. Vaya superpotencia… Que ellos se consuelen con sus 331 laureados con el Nóbel.

EDITADO:

Añado el vídeo donde nuestros jóvenes héroes, explican su trabajo (gracias, Javier, por el enlace):

Saludos veraniegos.

¡Exotierras a la vista!

Una exotierra, es un planeta similar a la tierra (en tamaño, masa, composición), pero orbitando a una estrella que no sea el Sol.

Pese a que se han descubierto más de 500 exoplanetas, hasta ahora no se habían encontrado planetas tan pequeños como la Tierra, sólo planetas como los gigantes gaseosos  de nuestro sistema (Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano) y más grandes y también más pequeños (los más pequeños, llamados supertierras).

El principal objetivo del telescopio espacial Kepler era la búsqueda de exoplanetas, y concretamente exotierras, dentro de la zona de habitabilidad de su estrella. Y por fin, hoy, después de casi 2 años desde el lanzamiento del Kepler, la NASA ha anunciado resultados positivos en este sentido.

Por un lado se ha anunciado el descubrimiento de un sistema estelar (Kepler-11) en el que hay ¡6 planetas! orbitando muy cerca de su estrella, como muestra la siguiente imagen.

Créditos: NASA

La estrella de este sistema es similar al Sol (ambas son estrellas con tipo espectral G), aunque un poco más pequeña y fría que éste.

Este sistema es especial por varias razones. Por un lado sólo se conocía otro sistema con 6 exoplanetas, pero en órbitas mucho más amplias, por lo que es un sistema increiblemente regular y compacto. Esto amplía nuestras ideas sobre la formación y la estabilidad de sistemas estelares. Por otro lado, es un sistema transitante, es decir, los planetas pasan por delante de la estrella (y es improbable encontrar estos sistemas). Así, se convierte en el sistema con más planetas transitantes conocido.

El estudio de este sistema se publicará mañana en Nature.

Esta noticia ha tenido bastante eco. Pero mucho más importante, desde mi punto de vista, son las cifras que ha dado la NASA:

1234 candidatos a exoplanetas. Vuelvo a insistir: hasta ahora se tenían confirmados poco más de 500. De esos 1234:

19 son más grandes que júpiter (es el tipo más frecuente entre nuestros 500 exoplanetas conocidos)

165 son más o menos como júpiter.

622 son más o menos como neptuno.

288 son del tipo supertierras (más grandes que la tierra, pero con estructura similar: son mayormente roca y metal, con una envoltura de gases)

68 tipo Tierra.

¡68 candidatos a planetas como el nuestro! Fascinante. Peor por si esto fuera poco, de estos 68, 5 de ellos están situados en la zona de habitabilidad de su estrella. 5 planetas que potencialmente, y hasta donde sabemos ahora mismos, podrían ser tan habitables como nuestro propio planeta. Y a parte de estos 5, se han encontrado otros 49 exoplanetas (de tamaños superiores a tipo Tierra), situados en la zona de habitabilidad de su estrella.

En definitiva, un notición. Ahora hay que revisar y reanalizar todos esos datos, para ver si realmente todos esos candidatos pueden pasar a ser denominados exoplanetas con todas las de la ley…. y es que el método científico exige que seamos precavidos, desconfiados y revisemos todo tantas veces como podamos.

De confirmarse las exotierras en zona de habitabilidad de forma inequívoca… estaríamos ante uno de los hitos científicos del siglo XXI.

Links a las noticias:

http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/kepler_data_release.html

http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/new_planetary_system.html

Breve Curiosidad #35: Percepción de la religión

Yo, la verdad, pienso que esta encuesta es excesivamente “optimista”: no me parece que en España se cumplan esos porcentajes. O igual es que la gente identifica “impacto negativo de la religión” con “impacto de otras religiones”. En cualquier caso, no me parece que se haya conseguido una muestra representativa en los datos de nuestro país, así que no sé si fiarme de los demás.

Fuente:

Tony Blair and Christopher Hitchens debate religion – BBC

 

El último capítulo de la Hayabusha.

Hace no tanto hablaba de la heróica misión de la Sonda Hayabusha y, por fin, el día 16 de Noviembre se ha confirmado que lo que trajo es, efectivamente, polvo del asteroide Itokawa.

En total son unas 1500 partículas, la mayoría de ellas menores a 10 micrómetros. Es decir, menores a la milésima parte de un centímetro. Ahora, veamos todo lo que podemos aprender de ese polvo.

Curiosidades del Sistema Solar II: La odisea de Hayabusa

En mi opinión, la sonda Hayabusa ha marcado un hito en la astronaútica, pero además, su historia ha sido una aventura digna de contarse. Si hubiera tenido un piloto humano, diríamos que fue una aventura heroica con toda justicia. Pero aún tratándose de una máquina, fue una auténtica aventura. Y sus héroes humanos fueron los componentes del equipo de tierra de la sonda, que lograron capear con éxito los mil y un problemas que surgieron durante el viaje de esta sonda.

Por todo eso, me gustaría relatar brevemente su historia. Advierto que algunos datos pueden diferir de lo que podáis encontrar en la wikipedia, pero todos mis datos los obtuve de los anuncios oficiales de la JAXA. Dejo, al final del artículo, varios links de interés, de donde obtuve la información por si alguien quiere consultarlos.

Hayabusa fue fabricada por la agencia espacial japonesa, JAXA, con el objetivo de viajar hasta un asteroide, posarse en él, tomar una muestra y regresar a la Tierra. Esto, en esta época de exploración espacial, puede parecer poca cosa. Pero pensémoslo detenidamente, en términos justos, cuán ambicioso fue este proyecto:

  • La sonda no iba no de un planeta, que es algo “grande”, con una órbita perfectamente calculada y un campo gravitatorio considerable que puede capturarla de una forma estable. Se trata de enviarlo a visitar el asteroide Itokawa, un cuerpo que no llega al kilómetro de largo (0,7 x 0,3 km)
  • Además, tenía que posarse sobre esa diminuta roca con total exactitud. Aquí no hay una gran pista de aterrizaje ni un campo gravitatorio apreciable que haga parte del trabajo: dependía completamente de la capacidad de movimiento de la sonda.
  • Y por último, debía volver a casa. Esto la convertiría en el primer vehículo espacial que tras haberse posado sobre un cuerpo extraterrestre que no fuera La Luna, conseguía volver a casa.

Originalmente, el objetivo de Hayabusa era el asteroide Nereus, pero debido a problemas con su cohete lanzador hubo retrasos, por lo que se cambió el objetivo a Itokawa.

Su aventura comienza con su lanzamiento, el día 9 de mayo de 2003. En los días siguientes se testean sus cuatro motores de iones y se comprueba que el motor A sufre inestabilidades. En consecuencia es apagado preventivamente. Nos quedan 3 motores.

A principios de noviembre de 2003, una gigantesca llamarada solar envía una enorme cantidad de plasma al espacio que inunda la trayectoria de la Hayabusa. De hecho, fue la mayor llamarada solar registrada hasta esa fecha. La sonda atraviesa esa tormenta de energéticas partículas y, poco después, se anuncia triunfalmente que la sonda está sana y salva y sigue funcionando sin problemas.

Su órbita heliocéntrica la trajo “casi de vuelta” en mayo de 2004: tras haber completado una órbita volvía a aproximarse a La Tierra para acelerarse por el efecto honda gravitatoria. Durante esta aproximación se tomaron fotos de la tierra y la Luna, para comprobar el buen funcionamiento de sus aparatos fotográficos:

Imagen de La Tierra tomada por Hayabusa. Mayo 2004. Crédito: JAXA.

Y hasta aquí la parte “tranquila”. La sonda continúa su camino hacia Itokawa, pero en Julio de 2005 se reporta un error: el “volante” de dirección del eje X falla. Eso elimina la “sensibilidad” de dirección, para orientarse en el espacio, en uno de sus ejes.  Aún así la misión puede continuar… pero entonces, en octubre de ese mismo año, falla el volante de la dirección Y. El equipo estudia posibles soluciones y consiguen “parchear” la situación: continuarán la misión sólo con el volante del eje Z y dos de sus motores químicos para orientarla correctamente.

Un mes después, en noviembre de 2005, la sonda está llegando a su objetivo. ¡Por fin! se detecta a Itokawa y comienza la aproximación, durante la cual se toma esta magnífica fotografía:

Fotografía de Itokawa tomada por Hayabusa. Crédito: JAXA

El aterrizaje sobre el asteroide tiene que ser completamente automático, ya que hay un desfase de tiempo de 20 minutos debido a la distancia. Así pues, el 21 de noviembre la sonda comienza su aterrizaje. En Tierra expectación. Llega el informe de la nave y todos lo miran confusos: al parecer la nave comenzó su aterrizaje, pero sus sensores no detectaron que se hubiera posado, por lo que se inicia una maniobra de despegue de emergencia. Analizando los datos, concluyeron que la nave sí había conseguido aterrizar, pero lo hizo torcida, apoyándose sobre uno de sus paneles solares.

Sin desanimarse, programan un nuevo aterrizaje para el 26 de noviembre que concluye con éxito: la nave se posa y toma muestras. Pero entonces, al despegar de nuevo, sufre una fuga de combustible que la propulsa hacia lo profundo del espacio sin rumbo y desorientada, y lógicamente las comunicaciones se interrumpen. Tened en cuenta que el espacio es enorme y que para que haya comunicaciones tiene que apuntarse de forma muy exacta al lugar donde se encuentra la sonda, y a su vez la sonda tiene que apuntar con su antena muy exactamente hacia La Tierra. Este accidente era prácticamente una sentencia de muerte para la sonda. Sin embargo, el equipo organiza su búsqueda, agarrándose a la pequeña, casi milagrosa, posibilidad de retomar el contacto.

Transcurre una semana y no se sabe nada de ella. Y otra semana, y otra… En total 7 semanas. Y cuando casi todos la daban ya por perdida: se recibe una breve comunicación de la sonda el día 23 de enero de 2006. Gracias a esa señal la localizan y, poco a poco, consiguen determinar su rumbo y que su antena apunte hacia Tierra, para retomar su control completamente. En el momento de establecer la comunicación se había alejado, nada más y nada menos, que a 13000 km del asteroide.

El equipo analizó la situación y determinó, que pese a todo, la sonda tenía oportunidades de volver a Tierra. Eso sí, no podía volver ya al asteroide a tomar nuevas muestras y su camino de vuelta, debido a la limitación del combustible que le quedaba, iba a llevarle tres años extra de viaje. En vez de volver en 2007, lo haría en 2010.

Durante los meses siguientes se hicieron pruebas y ajustes para que la sonda pudiera regresar sana y salva; mientras sus baterías restantes, cuatro de las once estaban inutilizadas por un cortocircuito ocurrido durante la incomunicación, se recargaban.

Como dos de los controles de dirección estaban inutilizados, desarrollaron un ingenioso sistema de dirección aprovechando la presión solar (debida al viento solar y la presión de radiación), de forma que la nave detectara las variaciones de esta presión para saberse siempre orientada en relación al Sol. Y no dudo que este método se usará en tecnología para futuras sondas espaciales.

Comienza el lento, lentísimo, regreso a La Tierra. Pero no va a ser tan fácil. En abril de 2007 el motor de iones B detecta un fallo, debido a su degradación por el uso, y se apaga automáticamente. Bueno, aún quedan dos motores, aún es posible que regrese a La Tierra.

Los meses transcurren y en noviembre de 2009, casi llegando a La Tierra, falla el motor D debido a su degradación por su tiempo en uso. Queda entonces un motor: pero eso no es suficiente. El equipo encuentra una solución: usar la parte que funciona bien  del motor A, el neutralizador, en combinación con la parte que funciona bien del motor B, la fuente de Iones. Así, con dos “medios motores” consiguen un motor funcional extra. De nuevo, con un motor y dos medios, Hayabusa puede lograrlo. Y de hecho: lo logra.

El 13 de junio de 2010, la sonda llega a la tierra y su capsula de recuperación desciende según el plan previsto en el sur de Australia. Es recogida y llevada con la máxima urgencia a Japón.

Aquí podéis ver un vídeo de la NASA del momento en que la sonda reentra en la atmósfera terrestre:

Y bueno, el final de esta historia está aún por escribirse. A principios de Julio se abre el contenedor de muestras con las máximas precauciones… y sólo contiene algunas partículas microscópicas…

Estas partículas podrían ser polvo terrestre que se hubiera filtrado… o ser parte del polvo de Itokawa. Las analizan ávidamente y… en octubre de este año anuncian que, aunque no hay confirmación oficial, al menos una parte de ellas parece de origen extraterrestre. Ahora cada mota de ese polvo es más valioso que un diamante, y va a ser estudiado con el máximo cuidado para extraer toda la información que sea posible.

Desde aquí, mi más sincera felicitación a la JAXA y el equipo de la Hayabusa por esta larga odisea de 7 años.

Fuentes:

http://www.isas.ac.jp/e/topics/index.shtml

http://www.isas.jaxa.jp/e/topics/2010/image/0514/presskit_hayabusa_e.pdf