¡Exotierras a la vista!

Una exotierra, es un planeta similar a la tierra (en tamaño, masa, composición), pero orbitando a una estrella que no sea el Sol.

Pese a que se han descubierto más de 500 exoplanetas, hasta ahora no se habían encontrado planetas tan pequeños como la Tierra, sólo planetas como los gigantes gaseosos  de nuestro sistema (Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano) y más grandes y también más pequeños (los más pequeños, llamados supertierras).

El principal objetivo del telescopio espacial Kepler era la búsqueda de exoplanetas, y concretamente exotierras, dentro de la zona de habitabilidad de su estrella. Y por fin, hoy, después de casi 2 años desde el lanzamiento del Kepler, la NASA ha anunciado resultados positivos en este sentido.

Por un lado se ha anunciado el descubrimiento de un sistema estelar (Kepler-11) en el que hay ¡6 planetas! orbitando muy cerca de su estrella, como muestra la siguiente imagen.

Créditos: NASA

La estrella de este sistema es similar al Sol (ambas son estrellas con tipo espectral G), aunque un poco más pequeña y fría que éste.

Este sistema es especial por varias razones. Por un lado sólo se conocía otro sistema con 6 exoplanetas, pero en órbitas mucho más amplias, por lo que es un sistema increiblemente regular y compacto. Esto amplía nuestras ideas sobre la formación y la estabilidad de sistemas estelares. Por otro lado, es un sistema transitante, es decir, los planetas pasan por delante de la estrella (y es improbable encontrar estos sistemas). Así, se convierte en el sistema con más planetas transitantes conocido.

El estudio de este sistema se publicará mañana en Nature.

Esta noticia ha tenido bastante eco. Pero mucho más importante, desde mi punto de vista, son las cifras que ha dado la NASA:

1234 candidatos a exoplanetas. Vuelvo a insistir: hasta ahora se tenían confirmados poco más de 500. De esos 1234:

19 son más grandes que júpiter (es el tipo más frecuente entre nuestros 500 exoplanetas conocidos)

165 son más o menos como júpiter.

622 son más o menos como neptuno.

288 son del tipo supertierras (más grandes que la tierra, pero con estructura similar: son mayormente roca y metal, con una envoltura de gases)

68 tipo Tierra.

¡68 candidatos a planetas como el nuestro! Fascinante. Peor por si esto fuera poco, de estos 68, 5 de ellos están situados en la zona de habitabilidad de su estrella. 5 planetas que potencialmente, y hasta donde sabemos ahora mismos, podrían ser tan habitables como nuestro propio planeta. Y a parte de estos 5, se han encontrado otros 49 exoplanetas (de tamaños superiores a tipo Tierra), situados en la zona de habitabilidad de su estrella.

En definitiva, un notición. Ahora hay que revisar y reanalizar todos esos datos, para ver si realmente todos esos candidatos pueden pasar a ser denominados exoplanetas con todas las de la ley…. y es que el método científico exige que seamos precavidos, desconfiados y revisemos todo tantas veces como podamos.

De confirmarse las exotierras en zona de habitabilidad de forma inequívoca… estaríamos ante uno de los hitos científicos del siglo XXI.

Links a las noticias:

http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/kepler_data_release.html

http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/new_planetary_system.html

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6 comentarios to “¡Exotierras a la vista!”

  1. Javier Says:

    Arthur C. Clarke, Julio Verne, Edwin Hubble, Galileo, Giordano Brunno, Keppler (Que se paso la vida con lapices, plumas, papeles, y mirando por su viejo telescopio),,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,,

    Habrían dado todo por poder leer en sus manos , con sus ojos, los ficheros de batidos de frecuencia lasser que salen de nuestros telescopios y nos dicen que allí, alrededor de la estrella que se esta viendo, están esos planetas.

    A veces, doy gracias a Dios por haber nacido en esta época.

    Supongo que el batido de las lineas de helio de nuestro sol, con algún lasser en otro mundo, a otros, les habrá dicho hace tiempo, que aquí hay una bola con condiciones para el juego de las moléculas de carbono.

    Lo que llamamos vida.

    Gracias por estos articulos.

  2. ahskar Says:

    Lo siento, pero no sé a qué te refieres con batidos lasser. Cuando se usa laser en un telescopio es para poder usar la técnica de Imagen adaptativa, que permite minimizar el efecto de la turbulencia atmosférica. En el caso del Kepler, la ser un telescopio espacial, no tiene instalado ningún laser. Al menos que yo sepa.

    Coincido completamente en que las mentes inquietas del pasado habrían dado casi cualquier cosa por ver el presente, pero más aún, yo, y creo que muchos, firmaríamos sin dudar para ver lo que nos traerán los siglos venideros. Aunque la verdad, tal como van las cosas en general, no soy muy optimista, aunque hay que reconocer que ha habido épocas peores.

  3. Javier Says:

    Las estrellas, al tener planetas, se mueven conforme el planeta gira a su alrededor, poco, pero se mueven.

    Por tanto, las emisiones que nos envian (P. ej., del helio, o del hidrógeno), a veces aumentan ligeramente de frecuencia, a veces, bajan (Efecto Doppler), según el planeta gira a su alrededor.

    Ver esas variaciones tan pequeñisimas (capaces de ver velocidades de la estrella de menos de 1 metro/segundo. (http://www.eso.org/sci/facilities/lasilla/instruments/harps/overview.html), se consigue gracias al batido de la señal recibida de la estrella, con un oscilador local (Laser) de alta estabilidad.

    Son variaciones de unos pocos hertzios en varias decenas/centenas de días (El periodo de giro del planeta).

    Asi es como se los esta ‘cazando’, viendo luego mas y mas ‘ciclos’ de modulación de frecuencia doppler, en las mismas lineas de la estrella (Cada ciclo, otro planeta de la misma estrella).

    Eso quería decir por los ficheros de batido, la clave de todo.

  4. Javier Says:

    La técnica que indicas (Geometría adaptativa de la lente multielementos, mediante el sondeo de la atmósfera con laser), es otra, para otro objetivo.

    También se ha usado en radioastronomia (Bandas métricas, una autentica revolución inimaginable hace 30 años, mira el lofar (http://www.lofar.org/), en bandas de 50 a 300 Mhz. Adaptativo, igual idea.

    El láser tiene muchas aplicaciones.

    Sin él, ningún filtro de fabry-perot tendría la suficiente selectividad para cazar deltas de frecuencia tan bajisimas en banda óptica.

    Una gozada.

  5. ahskar Says:

    La confusión se ha debido a que yo, al estar hablando de Kepler que funciona por fotometría no he entendido a qué se refería tu comentario.
    Sí, en el caso de radioastronomía es tal y como dices, aunque me temo que yo estoy más familiarizado con los métodos de espectroscopia óptica e infrarroja, que no tienen demasiado que ver con radio (sólo tiene en común que se usa el efecto Doppler).

    Un saludo.


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